CatalunyaDiari.cat

Telegram : +34 629 74 76 77

E-Mail: info@catalunyadiari.cat

Astrònoms catalans descobreixen un exoplaneta fred tres vegades més gran que la Terra

Un equip internacional liderat per investigadors del CSIC localitzen una ‘superterra’ a sis anys llum de distància, que orbita l’estrella Barnard
Recreació d'una posta de sol al exoplaneta de l'estrella Barnard | ESO - M. Kornmesser

 

Descobert un planeta tres vegades més gran que la Terra i on l’any dura 233 dies. Aquesta troballa està encapçalada dos investigadors catalans. El planeta es troba al voltant de l’estel Barnard, situat a tan sols 6 anys llum de nosaltres, una distància molt petita a l’univers.

 

Els mèrits del descobriment són per un ampli equip internacional liderat per Ignasi Ribas del Institut de Ciencies Espacials (ICE), i Guillem Anglada-Escudé de la Universitat Queen Mary de Londres. El treball està publicat a la revista Nature.

 

El procés per descobrir el planeta ha estat llarg i laboriós

Segons informen els dos astrònoms, les sospites que existís un planeta darrere l’estel Bernard van començar el 1997. Barnard és una nana roja, més petita, freda i antiga que el nostre Sol i una de les menys actives que es coneixen.

 

L'anàlisi de les dades va suggerir que tenia un moviment pendular força subtil degut a l'existència d'un planeta en òrbita al voltant de l'estel.  Els exoplanetes no es poden observar directament perquè la seva lluminositat és molt feble comparada amb la de l'estel. Només els planetes molt grans i en òrbites àmplies poden ser visibles. Per això la detecció es fa en base a les desviacions en el moviment de l'estrella.

 

Per detectar aquesta alteració del moviment, els autors del treball han fet servir l’anomenat efecte Doppler. Es basa en enviar unes senyals cap a un cos i quan topen amb aquest i reboten, es recepten amb característiques diferents. Això serveix per mesurar la velocitat d'un objecte respecte a nosaltres.

 

Es van fer fins a 700 observacions amb aparells de gran precisió com el CARMENES, a Almeria. Analitzant les dades de tots els instruments, es va poder calcular que l'estel s'està acostant i allunyant de la Terra a uns 1,2 metres per segon, uns 4 km/h, la velocitat a la que camina una persona. I l'explicació més probable era que hi havia un planeta orbitant-la.

Esquema de les distàncies relatives fins al Sol | IEEC/Science-Wave - Guillem Ramisa

 

Un món gelat

Els investigadors també han calculat la seva distància respecte a la seva estrella. Seria similar a la que separa Mercuri del nostre Sol. Però degut a què Barnard emet molta menys energia, el nou planeta no té una temperatura tan elevada. Es troba en una zona anomenada línia de gel, a partir de la qual l'aigua estaria congelada. Si el planeta no té atmosfera, la seva temperatura pot arribar a ser de -150 °C. I això faria molt improbable que pogués tenir aigua líquida en la seva superfície.

 

Però amb el mètode utilitzat no es pot saber si té atmosfera. Ni tan sols la massa està ben determinada. Pot ser com una Terra més gran, però també podria ser com un Neptú o un Urà més petit.

 

Fins ara, no s'havien descobert exoplanetes tan petits i allunyats del seu estel fent servir la tècnica Doppler. Com és habitual, els científics sempre admeten un petit marge de dubte, encara que creuen que existeix molt probablement aquest planeta. Caldrà esperar a una millora tecnològica d’aquest tipus d’instruments per confirmar algunes hipòtesis.